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3500亿美元的婚姻解体

文|胡一林 日期: 2009-07-01 浏览次数: 660

一个是世界传统媒体巨擘,一个是全球首屈一指的ISP(互联网接入服务提供商),时代华纳与美国在线(A O L)的这桩曾被看作是新旧媒体“天作之合”的联姻,在双方一起生活了8个年头后,最终以无奈“分手”。
  2009年5月28日,时代华纳宣布,董事会已授权管理层执行分拆AOL计划。据国外媒体报道,分拆将于今年底完成。分拆后,AOL将成为一家独立上市的互联网公司,专注于发展广告业务,但仍是美国最大的I S P之一;时代华纳则专注于内容业务。
  2001年,成立仅15年的AOL宣布与已有70多年历史的世界第一大传媒集团时代华纳合并,双方组建“美国在线—时代华纳公司”,向全球提供多样化的信息、娱乐和通讯服务。
  双方合并交易额高达1660亿美元。合并后,新公司成为世界第七大公司,市值总额高达3500亿美元,相当于当时墨西哥和巴基斯坦两个国家的国内生产总值之和。如今,曾经华丽的结合走向离散,美国《信息周刊》发表文章称“这是有史以来最失败的公司合并”。
  在这个承受了业界太多期望的结合过程中,有人喜悦兴奋,有人无奈叹息。到底谁是这出戏的最终推动者?透过这起合并案中的背后,我们又得到了怎样的警醒,这值得人们去深思。


“大”不见得好
最不能让人容忍的是,当时撮合这一交易的人持有的理念竟然是“大就是好”。
  时代华纳希望借助AOL的平台力量和优势进军新媒体市场,而AOL则需要时代华纳的有线电视业务作为新的增长点,这是当时两者联姻的出发点。
  一个是股价飞涨、炙手可热的新经济宠儿,另一个是步履艰难的老牌媒体公司。实际上,联姻之初,潜在的问题已经初露端倪。
  当时AOL营业收入不多,大部分面临严重亏损,只是经过公开发行股票,摇身一变成为拥有亿万资产的公司,但投资者对其成长前景十分看好。此外,一部分投资人担心合并会使AOL的增长速度被时代华纳拖慢。
  在两家公司合并后不久就传出消息:时代华纳方面表示,如果AOL不能扭转亏损的经营局面,随时都可能卖掉它。
  而后来的进展表明,双方的联合并未达到预期的效果。
  上世纪90年代末的网络科技股泡沫破裂,加上宽带互联网对拨号上网业务的冲击,自A O L牵手时代华纳以来,AOL广告营收一直不乐观,而时代华纳欲借助前者网络优势发展现有业务的打算也自然落空。
  到2002年,AOL虽然还是拨号连接领域无可争议的老大,但宽带时代已经来临。由于有线电视和本地电话公司是宽带连接的主要提供商,而以拨号连接见长的AOL基本无法进行客户的升级,反而是时代华纳为AOL向宽带连接的转型提供了空前的资源,这让时代华纳耿耿于怀。
  2003年,在美国在线—时代华纳总公司中,AOL仅占有很小的一部分资产,而合并公司总资产也不断缩水。就在这一年的9月17日,美国在线—时代华纳宣布将公司名称又改为时代华纳,公司标志也从原先的美国在线的标志改为合并前的时代华纳的标志。
  一年前,分析师将AOL作为一个独立部门给出的估价为200亿美元,现在,A O L身价却跌至50亿美元左右。在合并后,AOL的市值一度锐减一半,其互联网接入服务的用户数量也减少三分之二,订户数量从2002年的2700万骤降至上一季度的600万。
  值得关注的是,AOL旗下拥有AIM和ICQ等,但其却没能成为美国的腾讯。知名博主、业内评论人士洪波认为,在与时代华纳合并后,AOL一直处在不停歇的折腾之中,押宝广告,忽视消费者业务,使得其优良资产不断贬值,“最终沦落到捧着金饭碗要饭吃”的地步。
  有分析师表示,二者结合的惨败有众多原因,如企业文化不和谐,管理冲突在所难免,合并目标不明确,但最不能让人容忍的是,当时撮合这一交易的人持有的理念竟然是“大就是好”。
  2008年,经济危机开始侵袭,去年第四季度,AOL运营亏损高达19亿美元。截至今年4月30日的第一季度,AOL当季营收下滑23%,广告营收缩水17%,搜索营收下滑12%,第三方营收下跌29%。
  此外,AOL去年8.5亿美元收购Bebo,欲进军社交网站,这却成为第二次互联网泡沫中的败笔。这些使得AOL的业务彻底跌入谷底。与此同时,出版业务的收入也持续下降,今年第一季度时代华纳总公司的净利润同比也滑坡14%。
  沉重负担下,分拆AOL成为时代华纳最明智的选择。


分拆后的新考验
分拆后,时代华纳将失去AOL这只肥壮的“现金牛”。
  企业重大变革,无一不与人事大调整相关联。时代华纳也不例外。
  今年3月,时代华纳更换了AOL的CEO和总裁,由谷歌北美地区广告销售业务总裁蒂姆·阿姆斯特朗执掌帅印,这被认为是为分拆AOL做前期的人力准备。
  2006年,谷歌公司向A O L注资10亿美元,由此获得了后者5%股份。此后,长期负责Google北美地区的广告业务的阿姆斯特朗一直充当Google与AOL之间的协调人角色。
  显然,阿姆斯特朗对AOL实际情况非常了解,而他的经验以及与美国广告主之间的关系,也有助于提升AOL的广告业务,这是时代华纳打的算盘。此外,阿姆斯特朗的上任,AOL与Google的合作关系必将得到深化,他很可能将在谷歌总部积累的广告业务经验移植到AOL,这些对AOL走出目前的困境都十分有利。
  随着分拆的敲定,未来如何前行,这是阿姆斯特朗首先要考虑的。阿姆斯特朗声称,“对于AOL和其合作伙伴而言,这是一个很好的机会。成为一家独立上市公司后,AOL能够强化核心业务,推出创新性的产品和服务,增加战略选项。”
  目前,阿姆斯特朗已经与AOL美国各办事处大量员工进行了会谈工作,并对AOL大型产品和服务的全面细致评估、调查,以确定最终的使命定位,力求再现AOL的往日辉煌。
  对于时代华纳而言,AOL被分后,它似乎终于解脱了。“分拆是时代华纳重组计划中的一项关键性举措。这将使两家公司在运营和战略层面上获得更大的灵活性,对于时代华纳和AOL而言,都是最理想的结果。”时代华纳董事长兼CEO杰夫·比克斯(Jeff Bewkes)如此表示。
  但《财富》杂志网络版则载文称:分拆后,时代华纳将失去AOL这只肥壮的“现金牛”。据业内估计,2008年,虽然出现巨亏,但AOL还是为时代华纳贡献了约三分之一的现金流(不包括有线电视业务);而据时代华纳公布的资料,目前AOL在时代华纳现金流中的份额约为20%,高达10亿美元。
  分拆AOL后,时代华纳的自由现金流将由约50亿美元下滑至40亿美元或更低,10亿美元现金流也将随之“雨打风吹去”,对时代华纳而言,无异于失去了一只肥壮的“现金牛”。
  今年第一季度,时代华纳自有现金流已经下滑了12%。而金融危机下,现金流的多少及现金流的增长速度对时代华纳起着至关重要的作用。未来,时代华纳如何弥补失去的现金流?这是比克斯所要首先考虑的问题,也是他将面临的新考验。
  业界有传言称,比克斯下一步将分拆时代公司。而早在今年4月,当被问到分拆时代公司的可能性时,比克斯说,
  未来出版业务可能是时代华纳的一部分,“但目前还没有做出任何决策。”

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