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被遗忘的思科创始夫妇

文|本刊记者 杨旭然 日期: 2017-07-28 浏览次数: 2641

  2000年互联网泡沫时期,思科一度以5320亿美元,跃居全世界市值最高的企业。截至2017年5月31日收盘,其每股价格31.68美元,市值1577亿美元,依然是全美最成功的科技企业之一。

  和很多美国明星科技企业不同,思科在多年的发展历程中,并没有出现与之规模相符的创业明星。这未免不让人感到奇怪:缔造了全美最伟大互联网设备供应商的创业者,究竟为何如此低调神秘?

  1984年,原斯坦福大学的两位教师、同时也是夫妇的莱昂纳德·波萨克和桑迪·勒纳,以所在城市旧金山(San Francisco)中的最后五个字母命名,创办了思科(CISCO)公司。

  但如今,两位教授伉俪已经消失在科技历史的洪流之中,不为大多数人所熟知。

  

  被75个投资人拒绝

  波萨克与勒纳都是斯坦福大学教师,波萨克任计算机系的计算机中心主任,勒纳则是斯坦福商学院的计算机中心主任。

  在上世纪七八十年代的校园中,已经比较广泛地使用计算机,但是由于当时各类计算技术尚不兼容,计算机之间的联网成为了一个难题。为了更好地将校园内计算机相互连接起来,以省去彼此用磁盘来传送文档的麻烦,波萨克和勒纳设计了一款新的联网设备。

  这项设备名为“多协议路由器”,可以将不兼容的各类计算机整合成一个统一的局域网络,这被认为是联网时代真正到来的标志。

  1984年,乔布斯凭借麦金塔电脑,成为全世界最令人瞩目的科技红人。就在同一年,波萨克与勒纳注册了思科公司,正式开始销售他们最新的路由器产品。

  但创业这件事的复杂程度,远远超过了夫妇两人的预期。在那个时候,很少有人能够预见到联网对于计算机的重要性,也很少有人知道这件事未来能够形成多大的市场规模,因此投资人对此普遍持怀疑态度。当时,夫妇两人被75家投资人与投资机构拒绝。

  另外,由于两人的发明是在学校工作期间完成的,因此斯坦福大学认为多协议路由器属于“职务发明”,在初期一度没有支持其商业化的运营,禁止他们销售技术。直到1987年,斯坦福大学才同意思科每年支付总收入的3%,作为路由器软件的特许使用费。

  1986年他们售出了第一台路由器,此后一个月订单就超过了20万美元。面对市场需求,他们急需资金去完成订单,为此他们几乎用尽了一切办法,借债、抵押房子、用股权激励代替工资等。

  最终,他们的第76个投资人,红杉资本的创始人唐·瓦伦丁出现了。

  

  放弃管理权

  勒纳对于风险投资商的不识货,一直是非常愤怒的。她曾经说,“有大概70—80家风投直接说这个协议是赚不了钱的。但我们知道这绝对有前途。”

  这位创始人虽然笃信自己的技术可以造就成功的生意,但技术出身的她始终没能处理好技术以外的事情。她在工作中更多的显露出感性的一面而非理性。

  “和她在一起工作非常艰难,脾气火爆,大呼小叫,对人苛刻,处事风格非常生硬”,一位曾经和她共事过的员工这样评价。

  而勒纳的丈夫波萨克则是一个更加典型的“技术派”,不善与人沟通交流,自然也无法对自己脾气暴躁的妻子进行有效的情绪管理,两人在1988年就已经分居。

  据说当唐·瓦伦丁(详见本刊2016年4月《唐·瓦伦丁 红杉舵手》)见到勒纳时,也是毫不客气,直接告诉这位创始人:我听说你就是思科一切问题的根源。

  被资金问题逼到绝路的勒纳与波萨克,已经没有什么资本和回旋余地去和瓦伦丁周旋。而作为一位精明的投资者,瓦伦丁显然有着自己清晰的投资逻辑。

  他用比较苛刻的态度对待勒纳夫妇,仅用250万美元,就买走了公司29.1%的股权,并要求两人只能保留35.2%的股份。同时,将公司主席职位让与唐·瓦伦丁。

  这意味着夫妇两人必须放弃对公司的管理权,将公司日常运营的控制权转交瓦伦丁。

  窘迫不堪的勒纳夫妇,很快接受瓦伦丁的一系列要求。

  

  最大败笔

  对于思科公司来说,在更具能力、更懂得企业经营的高级管理者统治下发展,反而是一件好事。

  到1990年上市时,公司的营业收入已经上涨至6980万美元。上市之后,公司也在互联网初期的萌发过程中快速发展。

  但对于两位创始人来说,被隔离出自己一手创办的公司,无疑十分痛苦。当勒纳在管理方面挑起各种争端时,公司的8名副总裁最终忍无可忍,于1990年8月以集体辞职相威胁,逼迫董事会解聘勒纳。

  董事会最终同意解聘勒纳。没过多久,另一位创始人波萨克也离开了公司。但在这之后,两人的情绪化问题再一次爆发:离开公司的他们不愿意继续持有公司的股份,在1990年底,就分别将所持有的思科公司股份抛售一空,变现1.7亿美元。

  勒纳表示,“不愿意自己的资本与不喜欢的人放在一起”。清空这些股份,意味着勒纳和波萨克将彻底放弃了与思科共同成长的机会。

  1991年,瓦伦丁挖来了传奇CEO钱伯斯,从此开始利用收购创新技术企业的方式大肆扩张,一举成为全球最具实力的互联网设备提供商。

  到2000年,短短10年时间里,思科的市值已经突破5000亿元,一度超过微软成为全球最高市值的企业。在这十年间,勒纳与波萨克本有大把机会获得更大的收益,但被感性因素所绑架,让他们失去了对企业、行业、大的科技趋势最基本的判断。

  后来,利用两人成立的慈善基金,勒纳又进行了几次创业,并获得了一定的成功,但是和已经成为千亿美元巨擘的思科相比,仍是相形见绌:不算历年分红,按照目前思科市值、上市时两人各持13.8%的股份计算,其价值仍然超过435亿美元。

  如果按照思科市值的历史极值计算,这个数字则为1468亿美元。

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