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机器人司令马克·雷波特

文|本刊记者 杨旭然 日期: 2016-03-30 浏览次数: 3529

  机器人一次又一次成为了财经和科技领域的明星,如果说AlphaGo成为了Google机器人“智慧”的体现,那波士顿动力(Boston Dynamics)就犹如谷歌在机器人领域的四肢。尽管近期有消息称,谷歌想要卖掉刚收购两年的波士顿动力,但似乎与其技术水平并无关系。可以说,在目前的拟人、拟物机器人中,波士顿动力基本都是当之无愧的行业领军者。

  和传统意义上的科技天才、极客“疯子”不同的是,这家企业的创始人、总裁马克·雷波特(Marc Raibert)并不年轻,1949年出生的他,今年已经67岁,相比扎克伯格、佩奇等年轻人相比,完全可以被称为老头或者前辈了。但这不妨碍他以最新锐的技术、最前瞻的眼光,去打造一件件属于未来的“机甲装备”。

  

  学院派创业者

  什么样的特质吸引了谷歌的目光?

  身为世界头号互联网企业的谷歌,依靠自身庞大的数据储备和强大的技术实力,在人工智能方面同样领先全球。

  当拥有了智能的“头脑”软件之后,笨拙的机械硬件就显得不合时宜,只有更加精密、复杂、多功能的机械硬件产品,才能与谷歌的人工智能系统相匹配。

  因此谷歌将目光投向了机器人领域,在2013-2014两年间,谷歌收购了十家以上的机器人制造企业,其中就包括雷波特创办的波士顿动力。

  这原本是一家为美国陆军提供机器人研究制造的企业,创办于1992年,美国国防高级研究计划局(DARPA)等美国军方机构,有很多都是波士顿动力公司的重要合作伙伴,在机器人设备研究、制造方面都有大量的合作。波士顿动力已经与美国海陆空三军签订了诸多合作项目,甚至有些产品已经开往前线“服役”。

  波士顿动力于1992年从麻省理工学院(MIT)中分离,雷波特是这所全球最牛工科学校的博士,并在毕业后担任教授职务,随后创办了这家企业。

  和雷波特一样,公司早期的工程师几乎全来自MIT,这是其他类似企业所完全难以企及的人才优势。于是,波士顿动力很快就研究出了能够自我平衡的跳跃机器人,跃身成为世界一流的机器人工程技术厂商,并被国防体系给予厚望。

  国防部对雷波特的企业投资了几千万元,虽然当时前者也并未明确这些机器人到底能干什么。现在看来,这些技术已经给人类带来了足够的震撼,更带来了无限的想象空间。

  

  大狗、猎豹和Altas

  “我们的长期目标,是要让机器人更有移动性、灵活性,在感知和智能上能和人类、动物相提并论,甚至超越他们”。这是雷波特成立波士顿动力时候,为公司设下的奋斗目标,如今虽然还没有到最终实现的阶段,但是公司制造的产品已经足够惊艳。

  在一段流传非常广的视频中,波士顿动力制造的“大狗”机器人,能够在崎岖的碎石路上稳健的行走,随时根据地形调整自己的身体形态、脚步移动,还有可以进行快速奔跑的“猎豹”机器人,其动作、形态都和真实的猎豹非常相似。

  而更加让人瞠目结舌的,是新一代“Altas”机器人不仅可以在各种环境的路面上行走且不摔倒,还可以轻松的“看到”箱子的位置,并拿起箱子,甚至在被人推倒的情况下自动站起来。

  雷波特说,人类为机器人在户外提供了无线电设备,确保机器人可以使用立体声和激光雷达传感器,以使用户外多面的提醒变化。当然,Altas也拥有自己出色的平衡和运动控制系统。

  这是之前任何一个机器人都不具备的能力,其灵活性、移动性都已经做到了当下世界的最优水平,可以想象,当这些具备超凡躯壳和“神经系统”的机器人,与谷歌的人工智能大脑,通过物联网技术相结合,会产生怎样的科幻电影一般的场景。

  雷波特本人最大的梦想,就是将机器人进化成一种“超自然”的状态,也就是将其变成自然界的一种全新物种。

  这种理想原本完全可以被人当作笑话来听,但看到他领导团队做出的这些功能强大的机器人之后,人不由得会暗自嘀咕:也许在有生之年,这个老头真的会实现自己的愿望,谁知道呢?

  

  行走机器人技术

  面对这些行业内最强大的研究成果,国内的技术专家普遍表示这是非常让人“印象深刻”。

  复旦大学机器人智能实验室主任张文强也看了在朋友圈疯传的视频,他对机器人的双足行走能力与视觉跟踪,行为控制等方面印象非常深刻。

  根据他的观察,Altas机器人采用了一种类似于人类“踉踉跄跄”的行走方式,虽然看起来有些不太舒服,但对于抵御复杂地形来说非常适合,让行走变得更加稳定可靠。

  而在波士顿动力被谷歌收购之前,虽然雷波特和他的团队也制造出了可以行走的人形机器人,但是其技术远未比现在成熟,在2014年参加的一次机器人行走大赛中,该公司的第一代Altas机器人非常无奈的摔倒在了平坦的赛道上。

  然而仅仅一年之后,新一代Altas机器人就获得了如此突飞猛进的进步,实在是让人感慨这个“老头”究竟是有怎样深厚的技术储备,可以在短时间内让这款机器人的行走能力产生这样的飞跃。

  清华大学自动化系副研究员赵明国也看了这段视频,他可以肯定的是,这个机器人的控制体系如果雷波特自己不说,别人就不可能知道其中奥秘。然而一旦公开技术,赵明国认为也不会是那种极端复杂到不得了的原理,只是目前国内的研究者尚未意识到这样的方法。

  就是这样的一个“意识”,需要大量顶尖的技术人才长年累月不间断地探索、奋斗,才可以达到。

  赵明国回忆了一个细节,当年有一次雷波特在斯坦福做报告,在最后附的研究人员名单中,一长串名字足有50人。

  当全世界最具天分、最具科学探索精神的一群研究者,为了实现人类制造机器人梦想走到一起的时候,其迸发出的智慧是超乎想象的。虽然雷波特团队的研发还远未到达应用层面,但相信他们还将一次次用让人咋舌的“黑科技”,刷新世人对机器人的认识。

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