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专栏·企业家的时代影像

陈芳 唯一立牌坊的商人

文|魏纪侯 日期: 2008-12-09 浏览次数: 979
 

晚清珠海一位商人,马克·吐温多次采访他,杰克·伦敦为他作传,美国建国200周年评选百位最有影响的外籍人士,他和王安、基辛格并列其中,他的故事被改编成大型音乐剧在纽约百老汇上演,他就是陈芳。

陈芳,男,珠海市前山镇梅溪村人,他的一生,几乎是一个商人圆满的一生,上演的是前无古人后无来者的四部曲。

首先,发洋财。第一次鸦片战争后,少年陈芳离家到港澳等地学习经商,24岁时帮伯父运货到檀香山销售,就留下来开了间小店。不经意间,他首创了现代超市模式——开架售货、自由选购,生意好得据说连穿在身上的中式衣服都被人给买走。N年以后,才有山姆·沃尔顿的全球自选连锁。

须知,那正是华侨被称为猪猡的年代。

掘得第一桶金后,陈芳立即进军种植园和制糖业,采用的榨糖机器是当时最先进的。那时,南北战争爆发,北方蔗糖稀缺,陈芳组织货源,大量倾销到北方。陈芳很快就成为美国华人中第一位百万富翁。

其次,娶公主。财富出爱情,情场上,陈芳更是很多商人没法比的。1856年,当时的夏威夷国王举办婚礼大典,陈芳出巨资为国王举办了一次规模巨大的豪华舞会,因此一步踏入上流社会。

老家尚有原配李氏,但他爱上公主朱丽亚,为筑巢引凤,便在檀香山风景最优美的地方,花了一年多的时间建了当时最豪华的别墅。

在这块风水宝地里,30余年的夫妻生活中,陈芳和朱丽亚共育有16个孩子,12个女孩,4个男孩,生命力极其旺盛,平均两年生一个孩子。公主成了英雄母亲,树立了难以打破的纪录。

有几个中国男人能娶到洋公主?我们送出去的倒是不少,每次都哭哭啼啼。从流传下来的照片看,陈芳的相貌一般,远远不如老乡周润发,但艳福不浅。

再次,做领事。和公主联姻后,陈芳帮助公主的义兄卡瓦卡努登上国王宝座,自己也做了枢密院议员。之后,他资助国王出访中国,拜会李鸿章。鉴于他的影响,清廷任命他为中国首位驻夏威夷华人商董、中国驻夏威夷领事馆总领事,官居二品,夏威夷华人从此享受领事保护权。

清廷没有做到的事,一介匹夫做到了。陈芳的手腕不同凡响。

最后,立牌坊。1886年,老家发生特大水灾,很多村民流离失所,陈芳获悉,捐赠白银3000两寄回救济灾民。65岁时,陈芳回梅溪定居之后,率领村民开凿了7.2公里的水渠,还修了一条长10公里直通拱北关闸的石路。

当时,澳门有家无聊的酒店,奉行华人与狗不得入内的歧视偏见,愤怒的陈芳以5000美元的价格买下这家酒店,改名为“四海芳园”,对所有人开放。四海之内皆兄弟,你魔高一尺,我道高一丈。

鉴于陈芳的事迹,远在北京紫禁城里的光绪闻之,欣然赐建四座牌坊以示表彰。牌坊为全花岗岩榫卯结构,不用一根钉子,牌坊横梁上赫然刻着一条蟠龙,睥睨四方。“文革”中,其中一座被人拉倒,闻讯而来的村民就围坐在其它三座牌坊下,以死劝谏,保存了今天的梅溪牌坊。

陈芳享年81岁。有个儿子做了广东省长,有个女儿做了美国海军部长夫人。从古至今,综合业绩能够达到陈芳高度的商人,几乎没有。可知道陈芳的人少而又少,陈芳的市值显然被严重低估。

(作者系复旦大学教授,本文只代表个人观点)

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