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尼古拉·特斯拉: 败于商业的技术天才

文|本刊记者 张延陶 日期: 2016-02-01 浏览次数: 4559

  马斯克的电动汽车让特斯拉这个名字为世界瞩目,但对于这一商业品牌所致敬的伟大先驱,世人却了解不及同时期爱迪生多。

  相较于电动汽车,尼古拉·特斯拉在科学技术上的成就如神话般存在,他的很多专利至今仍然属于尖端科技,而还有一些技术甚至已经失传于世。但是在商业世界中,他却成就了爱迪生,自己则沦为彻底的失败者。

  有人将他与达芬奇并列为人类历史上最伟大的旷世天才,也有人说他是最接近神的人,但穷困潦倒却是他悲惨离世前的真实写照。

  

  天才的童年

  特斯拉是美国籍塞尔维亚人,出生于克罗地亚,曾就职于布达佩斯、巴黎、布拉格等城市。

  其父亲是一位颇有名气的牧师,母亲则也是一位发明家。因此从小特斯拉就善于揣度人们的想法且富有创造力。

  特斯拉将自己发明家的人格更多归功于家庭教育。特斯拉母亲的家族成员有很多都是发明家,尽管闭塞的生活环境限制了她的创造力,但特斯拉始终认为她的母亲如果不远离现代社会,是可以有很多伟大发明的。

  而父亲对他的培养也是不无裨益的,比如推测他人的想法、发现某种表达方式的欠缺,而这些训练对增强记忆力和推理能力以及提高判断力是非常有用的。

  父母的朴实令特斯拉心地纯净,然而却不谙人情世故,这也为他日后在商业上的“折戟”埋下了伏笔。

  据特斯拉回忆,幼年时期,他曾被自己“太过真实的想象力”所困扰,在四处寻医的过程中并没有找到这一问题的根源所在。但这一能力并没有成为特斯拉成长的负担。

  “17岁后,我就开始把全部精力投入到了发明创造上。而我惊喜的发现,我可以充分利用自己这种罕见的能力进行想象。我完全不需要任何模型、图纸或者实验,就可以在脑海中把所有的细节绘制出来。因此,我认为自己已经在不知不觉中发展了一种崭新的发明理念和思路,并与纯粹的实验理论形成鲜明的对比,而且在我看来,我的方法更快捷、更高效。”特斯拉回忆道。

  伴随着远赴美国,特斯拉的少年时代宣告结束。特斯拉1880年毕业于布拉格大学后,于1884年移民美国成为美国公民,并获取耶鲁大学及哥伦比亚大学名誉博士学位。

  定居美国之前,特斯拉曾经在爱迪生电话公司巴黎分公司当工程师,并成功设计出第一台感应电机模型。

  而此时他的雇主查尔斯·巴切罗被这个年轻人的聪明才智所震撼,并且亲自撰写了推荐信。

  正是这封推荐信,令特斯拉来到了爱迪生的面前,这是一场载入技术与商业史的会面。

  

  电流大战

  曾经仰慕爱迪生的特斯拉在来到美国后发现,两人根本就不是同路人。

  特斯拉习惯在脑海中先搭建好实验框架,随后进行实践。因此他认为爱迪生十分愚蠢,比如一根灯丝就做了1万多种尝试(他在世界各地找来了6000多种材料来做实验,在实验次数快达到1万次的时候,终于找出了适合做灯丝的材料)。

  二人的矛盾最终聚焦在直流电与交流电的路径选择上。

  1882年,爱迪生发明的白炽灯彻底获得市场认可后,爱迪生所创办的电气公司开始建立电网,输送直流电。

  1888年5月,特斯拉向世人展示他的交流电电动机。之后,特斯拉在美国取得了22项专利,包括各项与交流电、变电、电动有关的技术。

  西屋公司的乔治·威斯汀·豪斯在参观了特斯拉的实验室后,当场出资100万美元购买了特斯拉所有与交流电有关的专利,并以每马力2.5美元的价格向特斯拉支付交流电的版权使用费。

  由于更加先进的交流电供电系统危及到了爱迪生的商业利益,因此爱迪生开始打压特斯拉。

  “我个人的意见是废止所有的交流电的应用,因为他们不但不必要,而且非常危险。”他让雇员在公共场所用交流电电死大型动物,向公众宣传交流电的危险。“西屋公司的产品可以在6个月里杀死他们的顾客,无论你的块头有多大。”

  这场商战的背后,暴露了面对利益时人性中的扭曲。

  1890年,世界上第一例电刑实验在纽约进行。一名犯人被押坐在一把特制的椅子上。当椅子被通上电后,现场目击证人称,犯人的脊梁骨突然起火,随后就断了气。如果说爱迪生光鲜的一生中有什么不光彩,电椅的发明首当其冲。

  针对爱迪生的做法,特斯拉也做出了相应地回击。他发明了“哥伦布蛋”,令巨大的电流流经他的全身,却毫发无损。以此证明交流电的安全。

  随后,哥伦比亚博览会在芝加哥举行,交流电完胜直流电。这场战争也以爱迪生的失败告终。

  尽管赢得了与爱迪生的战争,但是特斯拉始终没能将自己的技术转化为商业利益。甚至为了不将手中的技术成为盈利的工具,放弃了交流电的专利。这一普世态度,也令他在这个愈加繁荣的商业社会加速沉沦。

  

  商业绝缘体

  交流电发电机后,特斯拉开始研究免费能源。尽管其实验室因意外而被大火付之一炬。但他很快得到世界富豪J.P.摩根的投资。

  无奈他单纯的内心中,开发技术只为造福人类,却不知摩根大通的投资,是看中了这一技术在未来巨大的盈利可能。

  特斯拉在美国长岛始建首座大型特斯拉线圈,如果构建成功,这一工程可以供给大西洋两岸的无线通讯和无线输电。

  不幸的是,1903年,正当特斯拉的工程进展到关键的时刻,他的无线电发明专利却被人窃用,结果投资者J.P.摩根收回一切资金上的协助和投资。

  一项本是对人类有着莫大贡献的发明就这样胎死腹中,特斯拉的技术进展总是被突如其来的意外打断甚至彻底毁灭。在一个利字当头的商业社会,很难说这些事故只是巧合。

  在向曾经的雇主西屋电气求援无果,反被落井下石之后,特斯拉的实验彻底停滞。在商战中折戟的特斯拉,此时又被媒体的大肆宣传与舆论导向所淹没。

  无奈这位旷世奇才,因为触动了太多的商业利益,被无情地埋没在了人类历史长河中。

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